21 de Octubre de 2021
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Lechería 17 de Setiembre de 2021

Para resolver el problema ambiental, investigadores enseñan a las vacas a ir al baño

"La tasa de aprendizaje de los terneros está dentro del rango observado con niños de 2 a 4 años, y más rápido que para muchos niños", dice Matthews. Los desechos, agrega Langbein, podrían trasladarse a un tanque de almacenamiento, usarse como fertilizante

Lechería 17 de Setiembre de 2021

Para resolver el problema ambiental, investigadores enseñan a las vacas a ir al baño

"La tasa de aprendizaje de los terneros está dentro del rango observado con niños de 2 a 4 años, y más rápido que para muchos niños", dice Matthews. Los desechos, agrega Langbein, podrían trasladarse a un tanque de almacenamiento, usarse como fertilizante

Montevideo – TodoElCampo – "¿Por qué no solo entrenar a las vacas para ir al baño?" Eso es lo que un conductor de radio le preguntó a la conductista animal Lindsay Matthews durante una entrevista en 2007 cuando hablaban sobre cómo la orina de vaca daña el medio ambiente. La pregunta era en broma, pero hizo pensar a Matthews, un investigador de la Universidad de Auckland. Ahora, casi 14 años después, él y sus colegas han logrado lo que muchos pensaban imposible: han enseñado a casi una docena de terneros, que normalmente orinan y hacen caca al azar, a "sostenerlo" y orinar en un lugar específico. Sí, queridos lectores, los bovinos aprendieron a usar el baño.

El nuevo hallazgo está lejos de ser un truco de salón o pasto. Si se aplica a los 270 millones de vacas lecheras en todo el mundo, podría hacer mella en los productos químicos tóxicos y los gases de efecto invernadero producidos por los desechos bovinos.

"Es un gran problema", dice Lindsay Whistance, etóloga aplicada del Centro de Investigación Orgánica, una organización con sede en el Reino Unido que trabaja para hacer que las granjas sean más respetuosas con el medio ambiente. También le gusta que los científicos se tomen en serio la mente bovina. "Estos animales son capaces de mucho más de lo que les pedimos".

Whistance probó suerte en el entrenamiento de vacas para ir al baño en 2009. Buscando formas de evitar que los animales ensucien sud camas, ella y sus colegas enseñaron a un puñado de terneros a hacer sus necesidades para obtener una recompensa. Justo después de orinar o defecar, las vacas recurrieron a Whistance en busca de un regalo, demostrando que eran conscientes de sus hábitos de baño. Pero los fondos para el proyecto se agotaron, y Whistance no estaba convencido de que las vacas de entrenamiento para ir al baño fueran prácticas para los agricultores o el propio ganado.

Ahí es donde entró Matthews. Unos años después de su entrevista de radio, estaba charlando con colegas sobre un problema que acuñó como el "enigma del asesino climático". Desde principios de la década de 2000, los agricultores de Europa y otras regiones habían pasado de encadenar vacas lecheras en un establo o confinarlas en pequeños puestos a darles más espacio para vagar por el interior. Pero ahora, en lugar de que la orina y las heces de docenas de animales vayan directamente a una zanja fácil de limpiar, se desparramaban por todo el piso.

Los excrementos dispersos pueden causar infecciones bacterianas en las vacas. Y cuando se mezcla con la orina, crea un peligro ambiental: el amoníaco, que puede transformarse en el potente gas de efecto invernadero óxido nitroso. La mitad del amoníaco producido en Europa proviene de granjas ganaderas, dice el coautor del estudio Jan Langbein, etólogo aplicado del Instituto Leibniz de Biología de Animales de Granja. Dados los cientos de millones de vacas lecheras en el mundo, dice, los estudios han demostrado que la captura del 80% de la orina de vaca conduciría a una reducción del 56% en las emisiones de amoníaco.

Así que Langbein y sus colegas de Leibniz construyeron un pequeño galpón en los terrenos de su instituto. El interior parecía un paseo en un parque de atracciones. Tubos de metal y barandillas formaban largos pasillos que terminaban en una puerta abierta, que se encontraba frente a un parche cuadrado de césped artificial: el inodoro de vaca. (El equipo lo llama el "MooLoo"). En el interior, una ventana podría abrirse para proporcionar a los animales un regalo: una mezcla de melaza o cebada triturada.

En la primera fase del entrenamiento para ir al baño, el equipo dio a 16 terneros Holstein un diurético antes de confinar a cada uno al MooLoo. Los animales eran recompensados con comida cada vez que orinaban. Después de 10 a 30 intentos, 10 terneros aprendieron a asociar orinar con la golosina: se volvieron hacia la ventana de comida justo después de orinar (ver video). "Aprendieron muy rápido", dice Langbein.

En las siguientes dos fases, los investigadores movieron a los terneros al pasillo, aumentando gradualmente la distancia a la letrina hasta 5 metros. Las vacas que orinaban antes de llegar al inodoro eran rociadas suavemente con agua. Después de cinco a 15 rondas en la nueva configuración, 10 de los terneros caminaron hasta el baño para hacer sus necesidades, casi siempre sin un accidente en el camino, informan los investigadores hoy en Current Biology.

"La tasa de aprendizaje de los terneros está dentro del rango observado con niños de 2 a 4 años, y más rápido que para muchos niños", dice Matthews. Los desechos, agrega Langbein, podrían trasladarse a un tanque de almacenamiento, usarse como fertilizante o incluso tomar muestras para monitorear la salud de las vacas individuales.

Jeffrey Rushen, un conductista animal de la Universidad de Columbia Británica, Vancouver, cuyo propio equipo enseñó por separado a las vacas a orinar en un lugar específico, esencialmente la fase uno del estudio actual, llama al nuevo trabajo "el siguiente paso esencial". Pero como es probable que los granjeros se resistan a entrenar a cientos de vacas para ir al baño, los investigadores tendrán que encontrar una manera de automatizar el proceso, dice, tal vez con sensores de humedad y dispensadores de tratamientos automatizados. También tendrán que ampliar el entrenamiento a la caca.

"Nunca hemos explotado realmente las capacidades cognitivas de las vacas", dice Rushen, quien ha demostrado anteriormente que los animales aprenden a reconocer a diferentes personas mucho más rápido que los cerdos. "Si podemos usar su capacidad para ayudar a mantener limpios los establos, no solo es bueno para el medio ambiente, sino que reduce la carga de trabajo de los agricultores".

Aun así, Whistance no está convencido de que las vacas que entrenan para ir al baño en el mundo real sea posible. Los animales tendrían que sostener sus vejigas durante distancias mucho más largas en un establo real y podrían tener que superar a docenas de otras vacas para llegar al baño. "Ya tienen que aprender dónde acostarse y dónde comer", dice.

Por lo menos, Langbein espera que el trabajo pula la reputación del muy difamado bovino. "La gente piensa que los animales de granja son sucios y estúpidos, y eso afecta la forma en que los tratamos", dice. "Cuando la gente se dé cuenta de que estos animales son mucho más inteligentes de lo que les hemos dado crédito, tal vez se preocupen más por su bienestar".

Artículo de www.science.org

Artículo y video original: AQUÍ.

 

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